Waarom de CEO een zeiler moet zijn

door Peter van Wijk.
Zeilende-CEOEen goed merkverhaal onderscheidt zich vanzelf. Delta Lloyd laat zeilen een centrale rol spelen in haar merkcommunicatie. Zeilen heeft nogal wat raakvlakken met het leven en dat is weer zeer relevant voor een verzekeraar als Delta Lloyd. Logisch dus dat ‘zeilen’ gevonden werd als vertrekpunt voor het merkverhaal? Ongetwijfeld. Maar wat dat concept zeker niet tegengewerkt zal hebben: Niek Hoek, tot dit jaar CEO van Delta Lloyd, is zelf een gepassioneerd wedstrijdzeiler. (Note Olaf: Zijn lemsteraak Vliegent Hart heeft hij in 2000 te water gelaten en inmiddels verkocht. Onze lemsteraak, de LE16 hebben we een jaar later te water gelaten. Haar onderwaterschip is gebaseerd op die van het Vliegent Hart)

Soms is een en een gewoon echt drie.
In juni gaat Niek Hoek met vervroegd pensioen (3x raden wat hij gaat doen), na jaren waarin hij Delta Lloyd ver heeft gebracht. Of zijn opvolger Hans van der Noordaa ook een man van het water is, heb ik niet kunnen achterhalen. Het zou zomaar kunnen. Succesvolle topmensen blijken heel vaak ook zeilers te zijn.

Even een lijstje.
Randstad oprichter Frits Goldschmeding: zeiler. Ben Nooteboom van Randstad: zeiler. Ron Icke van USG People is een zeiler. Eelco Blok van KPN is een zeiler. Eric Bijlsma, co-founder van fenomenaal prettig verkocht Scotch & Soda: zeiler. Richard Blickman, sinds de beursgang van BE Semiconductors CEO van BESI: zeiler. Van buiten de grenzen: de fameuze Larry Ellison van Oracle en ook stuitte ik op sailing CEO Scott Leonard, die z’n bedrijf zelfs aanstuurde vanaf z’n boot. Oogst van pakweg een kwartiertje surfen, dus het lijkt me zeer waarschijnlijk dat deze lijst van zeilende CEO’s nog pagina’s langer had kunnen zijn. Mij verbaast dat niet.

Ik, Peter van Wijk ben geen zeiler (en geen CEO, there you have it) maar ik heb door de jaren heen meer dan genoeg skippers van dichtbij meegemaakt, gesproken en bezig gezien. Standvastig volk, is het eerste wat naar boven komt. Hoe kan het ook anders. De meeste zeilers zijn jong begonnen en hebben ongetwijfeld meer dan eens liggend in het het water de kiel van hun boot kunnen bekijken. Zoals ze later hebben leren omgaan met weersomstandigheden op het water die mensen op het land zouden bestempelen als het begin van het einde van de wereld.

Dat brengt je wel iets bij. Karakter, zelfkennis, nederigheid, bescheidenheid, gevoel van verantwoordelijkheid, realiteitszin. Ondoordacht gekke dingen doen leer je snel af, anders komt er een keer dat een foutje je niet meer vergeven wordt door mama natuur.

Elke goede zeiler beseft: al zit-ie op de beste Swan money can buy, vergeleken met al die zee er omheen blijft het een plank met een zeiltje. Als de natuur een slechte bui krijgt, zul je erg je best moeten doen om ongehavend uit de strijd te komen. Het is ook geen wonder dat zeilers met een gezichtsbrede glimlach afmeren na een dag aan de wind knokken, golven van 2 verdiepingen hoog en een gangboord consequent onder water. Uitgedaagd, maar overleefd. Topdag.

Het zal die strijd, die uitdaging zijn die zeilers diep in het hart nog het meest van alles aanspreekt – en wat hen precies die eigenschappen meegeeft die zo van pas komen in het leiden van een business. Er zijn weinig andere sporten die leiderschapskwaliteiten boven water halen: inzicht, denkvermogen, decision making, handelend optreden, kalm blijven in lastige omstandigheden.

Zeilers zijn jongens die snel mannen worden. In zeilpak doen ze lessen op waarmee ze het in zakenpak ver kunnen schoppen.

Wanneer je als zeiler al eens windkracht 6 en de halve Noordzee tegen je hebt gehad, raak je niet snel in de war van van economische tegenwind of radicaal veranderende marktsituaties. Dat helpt; een skipper die zichtbaar lijkt te twijfelen, draag